Los astrónomos se preparan para girar el telescopio Webb hacia las supertierras cercanas

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El Telescopio Espacial James Webb (JWST) ha estado en el espacio durante unos seis meses, que es solo una fracción del tiempo que l. a. NASA dedicó a diseñarlo y construirlo. Sin embargo, todo ese esfuerzo está a punto de dar sus frutos. Webb comenzará operaciones científicas este verano, y algunos de sus primeros objetivos habrá un par de exoplanetas cercanos. Estos planetas, 55 Cancri e y LHS 3844 b se encuentran en una categoría de exoplanetas rocosos más grandes conocidos como súper-Tierras. Webb podría proporcionar a los científicos l. a. mejor vista hasta ahora de los planetas terrestres fuera de nuestro sistema sun.

L. a. NASA diseñó el JWST como una continuación del exitoso Telescopio Espacial Hubble. Si bien Hubble necesitaba una misión de servicio después del lanzamiento para funcionar correctamente, Webb parece ser un excelente ejemplo de perfección óptica. L. a. NASA informa que los instrumentos del telescopio tienen “difracción limitada”, lo que significa que es tan bueno como es posible dado el tamaño del espejo.

Hasta ahora, solo hemos visto algunas imágenes de prueba de Webb, pero ya muestran cuánto más potente es que los instrumentos anteriores. Eso podría ser una gran ayuda para el estudio de los exoplanetas, que son demasiado tenues para ser observados en detalle. Sin embargo, Webb tiene un espejo mucho más grande incluso que el Hubble, y puede mirar profundamente en l. a. parte infrarroja del espectro de luz. Eso podría permitirle recopilar datos de 55 Cancri e y LHS 3844 b como nunca antes.

55 Cancri e orbita una estrella binaria a unos 41 años luz de distancia y se cree que tiene ocho veces l. a. masa de l. a. Tierra. Este sistema sun alberga cinco exoplanetas conocidos, y 55 Cancri e es el más interno. Completa una órbita de las estrellas una vez cada 18 horas, y los científicos creen que su superficie está fundida. Sin embargo, las observaciones muestran que el calor se distribuye lejos del lado del mundo alienígena que mira hacia el sol. Eso podría deberse a que 55 Cancri e tiene una atmósfera espesa que mueve el calor, o podría efectivamente llover lava sobre l. a. superficie. Los investigadores utilizarán l. a. cámara de infrarrojo cercano (NIRCam) y el instrumento de infrarrojo medio (MIRI) para capturar los espectros de emisión térmica de 55 Cancri e con l. a. esperanza de identificar el mecanismo de l. a. fuga de calor.

El otro objetivo, LHS 3844 b, es una supertierra ligeramente más fría que es solo un 30 por ciento más masiva que nuestro planeta. También tiene un período orbital corto (11 horas), pero l. a. estrella (a 48 años luz de distancia) es más pequeña y más fría que l. a. nuestra. Los datos del telescopio Spitzer sugieren que no tiene atmósfera, pero eso podría facilitar l. a. recopilación de datos sobre su composición. Los espectros de emisión térmica podrían compararse con rocas conocidas, y si el planeta es volcánicamente activo, Webb podría incluso detectar trazas de gases expulsadas desde el internal del planeta.

Los astrónomos creen que obtener estos datos de Webb nos ayudará a comprender mejor l. a. naturaleza y l. a. evolución de los planetas similares a l. a. Tierra en toda l. a. galaxia. Hay más de 5000 exoplanetas conocidos, por lo que echar un vistazo a dos de ellos con Webb es solo el comienzo.

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