SpaceX programado para ser el taxi orbital de la NASA durante al menos otros 8 años

SpaceX programado para ser el taxi orbital de la NASA durante al menos otros 8 años

Un Crew Dragon de SpaceX durante la misión Crew-2 en noviembre de 2021.

Un Staff Dragon de SpaceX durante l. a. misión Staff-2 en noviembre de 2021.
Foto: espaciox

L. a. asociación entre l. a. NASA y SpaceX está lista para fortalecerse aún más, ya que l. a. agencia espacial anunció recientemente su intención de comprar cinco vuelos adicionales de Staff Dragon a l. a. Estación Espacial Internacional.

L. a. NASA anunció su intención de comprar las misiones adicionales de Staff Dragon en un aviso de contratación lanzado el 1 de junio. L. a. extensión pendiente del contrato con SpaceX fue en parte motivada por l. a. incapacidad de Boeing para entregar su propio vehículo de tripulación comercial, el CST-100 Starliner, a tiempo.

L. a. NASA adquirirá las cinco misiones posteriores a l. a. certificación adicionales en virtud de un contrato de Capacidades de transporte de tripulación comercial (CCtCap), en virtud del cual solo SpaceX ha podido proporcionar una nave espacial con clasificación de tripulación para transportar astronautas a l. a. ISS. L. a. agencia espacial está buscando un acceso consistente, confiable y seguro a l. a. ISS, pero como el Starliner aún no está clasificado para uso humano, l. a. NASA tuvo que seguir adelante con algún tipo de plan.

“Debido a los desafíos técnicos y de cronograma experimentados por Boeing, l. a. cantidad de misiones previamente otorgadas a Boeing y SpaceX, las proyecciones de l. a. NASA sobre cuándo estarán disponibles sistemas alternativos de transporte de tripulación y los desafíos técnicos asociados con el establecimiento y mantenimiento de un [commercial crew transportation] capacidad para vuelos tripulados a l. a. ISS aproximadamente cada seis meses, es necesario otorgar cinco [post certification missions] a SpaceX”, explicó l. a. NASA en su aviso de intención.

NASA recientemente extendió su mandato a bordo de l. a. ISS hasta 2030, después de lo cual se retirará el puesto de avanzada orbital. Los cinco nuevos vuelos con SpaceX refuerzan aún más este plan. El contrato modificado también refuerza l. a. relación de l. a. NASA con SpaceX, que es bajo contrato con l. a. NASA para entregar carga a l. a. ISS y proporcionar un sistema de aterrizaje humano para las futuras misiones Artemis a l. a. Luna. También le quita algo de presión a Boeing, y a l. a. NASA, para que Starliner sea clasificado para uso humano.

Con el retiro del programa del transbordador espacial en 2012, l. a. NASA perdió su capacidad para lanzar astronautas al espacio de forma independiente, lo que l. a. obligó a depender de los cohetes rusos. Esto condujo al Programa de tripulación comercial, en el que se encargó a SpaceX y Boeing que proporcionaran sistemas de transporte espacial únicos para misiones tripuladas a l. a. ISS y sirvieran como botes salvavidas en caso de emergencias.

Staff Dragon estuvo disponible para l. a. NASA en noviembre de 2020 y desde entonces ha realizado cuatro misiones tripuladas a l. a. ISS (sin incluir l. a. misión de demostración). Una quinta misión está prevista para septiembre de 2022, y una sexta durante l. a. primavera de 2023. Esta febrero, l. a. NASA firmó un contrato de precio fijo con SpaceX por un tres misiones adicionales, Tripulación-7, Tripulación-8 y Tripulación-9. Estas tres misiones, valoradas en conjunto en $776 millones, aseguraron el acceso de l. a. NASA a l. a. ISS hasta el 31 de marzo de 2028. El plan de l. a. NASA para agregar cinco misiones Staff Dragon adicionales llevaría a l. a. agencia espacial hasta 2030. e incluyen las misiones Staff Dragon 10 a 14.

L. a. NASA todavía tiene muchas esperanzas de intercalar estas futuras misiones con vuelos de Starliner; idealmente, cada proveedor comercial volará a l. a. ISS una vez al año. Dijo Phil McAllister, director de espacio comercial de l. a. NASA, en una agencia declaración: “Nuestro objetivo siempre ha sido tener múltiples proveedores para el transporte tripulado a l. a. estación espacial”, y agregó que “SpaceX ha estado volando de manera confiable dos misiones tripuladas de l. a. NASA por año, y ahora debemos rellenar esos vuelos para ayudar a cumplir de manera segura con l. a. agencia a largo plazo”. necesidades a plazo.”

Starliner de Boeing acercándose a la ISS durante la misión OFT-2 de la compañía en mayo de 2022.

Starliner de Boeing acercándose a l. a. ISS durante l. a. misión OFT-2 de l. a. compañía en mayo de 2022.
Foto: NASA

El asediado programa CST-100 Starliner aparentemente está en el camino correcto para convertirse en humano clasificado, como el reciente Orbital Flight Check-2 (OFT-2) salió razonablemente bien, excepto por algunos (aparentemente) problemas menores. L. a. NASA y Boeing están revisando actualmente l. a. misión y esperan una prueba tripulada del sistema a finales de este año. L. a. primera prueba de vuelo orbital de Starliner en 2019 no salió bien, ya que l. a. nave espacial no pudo llegar a l. a. ISS. un resultado investigación condujo a una serie de correcciones y más retrasos. El insulto se añadió a l. a. injuria cuando OFT-2 no pudo despegar durante un lanzar intento el año pasado. L. a. “anomalía” con l. a. primera prueba de vuelo de Starliner y las demás cuestiones técnicas”demostrar l. a. importancia de tener capacidades redundantes y de respaldo para que l. a. NASA cumpla con los requisitos de su misión para mantener a l. a. tripulación a bordo de l. a. ISS y cumplir con sus obligaciones en virtud de los acuerdos con sus socios internacionales para asegurar el acceso continuo de l. a. tripulación a l. a. ISS”, dijo l. a. NASA en su aviso de contratación.

El “éxito reciente de l. a. prueba de vuelo sin tripulación de Boeing está ayudando a solidificar los objetivos a largo plazo de l. a. NASA”, dijo Steve Stich, gerente del Programa de tripulación comercial de l. a. NASA. “Es elementary que completemos el desarrollo de Starliner sin una presión de programación indebida mientras trabajamos para posicionar tanto a Boeing como a SpaceX para operaciones sostenibles en los próximos años”.

En l. a. misma declaración, l. a. NASA dijo que está tratando de evitar tener que depender de un único proveedor. y que quiere crear suficiente margen de maniobra para que cada socio comercial pueda “resolver cualquier problema imprevisto que pueda surgir a medida que l. a. industria privada desarrolla experiencia operativa con estos nuevos sistemas”. Es importante destacar que l. a. extensión pendiente del contrato con SpaceX no impedirá que l. a. NASA adquiera aún más misiones en el futuro.

Starliner tendrá que ser el segundo violín de Staff Dragon, pero eso no significa que no haya futuro para l. a. nave espacial Boeing. L. a. ISS desaparecerá después de 2030, pero el plan es reemplazarla con múltiples comercialmente estaciones espaciales construidas. Los astronautas de l. a. NASA y las empresas comerciales seguirán necesitando un medio para alcanzar l. a. órbita terrestre baja, y ahí es donde Starliner ayudará. Bueno, suponiendo que eventualmente obtenga una calificación humana.